De planeet onder de aarde: een reis naar de grootste grot ter wereld Vietnam reisverslag


Ik wil droog ondergoed en een zwarte thee met melk. Of eerst de zwarte thee met melk en dan droog ondergoed? De volgorde maakt nu niet echt uit, omdat ik toch niet allebei op reis ga naar de grootste grot ter wereld. In plaats daarvan: weer zweten, zweten en zweten. En tussendoor? Nederigheid, trots en melancholie. Een vreemde combinatie waarvoor ik vrijwillig rond de $ 3.000 heb betaald.

De belangrijkste feiten in één oogopslag: de grot is Son-Đoòng en betekent bergrivier in Vietnamees. Meer specifiek is het een meer dan 9 km lang complex grottenstelsel met 150 holtes.

• Het is tussen de 2 en 5 miljoen jaar oud (in deze tijd leefde onze voorouder Lucy in Oost-Afrika)

• Het totale volume is 38,5 miljoen kubieke meter (14x Cheops piramides)

• Het is deels 200 meter (2x Elbphilharmonie) hoog en 150 meter (1x Keulen kathedraal) breed

Sơn-Đoòng werd in 1991 ontdekt door H local Khanh, die tijdens een sterke storm onderdak zocht. Ze werd pas 18 jaar later bekend toen Britse speleologen haar verkenden. Sinds 2013 kunnen ongeveer 700 bezoekers per jaar de grot bewonderen en behoor ik – na twee niet-succesvolle aanvragen – tot deze gelukkige mensen die een kaartje konden bemachtigen. Mijn vreugde was geweldig, de verwachting nog meer. Ik heb me minutieus voorbereid, kocht heel dure wandeluitrusting, maar niets, echt niets, kan me voorbereiden op de hitte in de jungle.

Uitgangspunt: Nationaal park Phong Nha-Kẻ Bàng in centraal Vietnam aan de grens met Laos. Het pad naar de grootste grot ter wereld leidt over een kleine onopvallende bocht op de snelweg Ho Chi Minh. Spanning en nervositeit hangen in de lucht, maar niemand kan het zien, Nog een laatste groepsfoto en we duiken in de diepte. "Het is erg heet, dus langzaam rennen", adviseert Tha, onze Engels sprekende gids. Hij is een werknemer van Reisbureau Oxalis, die exclusieve rechten heeft om Sơn-Đoòng-expedities uit te voeren.

We volgen Tha, klimmen omhoog, omlaag en dan weer omhoog. We likken in de zon, lopen over rotsen en wortels, langs boomstammen en takken. Mijn armen en benen zijn na een paar minuten moe, de hitte vilt in mijn nek en ik vraag me af hoe lang een uur kan zijn. Het blijkt dat een uur jungle tocht met rugzak op zijn rug, spiegelreflexcamera in de nek, zware wandelschoenen vol zand en water, naar kan lang zijn. 500 m voelt als 5 km. De lucht is vochtig, de ademhaling moeilijk. Dan wil je gewoon direct in het koude water springen. En dat is precies wat we doen. We? Dat zijn in totaal zes vrouwen en vier mannen uit Amerika, Australië, Singapore en Duitsland, in de leeftijd van 20 tot 50. Het voelt alsof deze expeditie alleen is ontworpen voor buitenlanders die het zich kunnen veroorloven om $ 3000 te spenderen om vier dagen in de jungle te zweten. Nee, Sơn-Đoòng wordt bezocht door Vietnamezen, verzekert Tha. De som is natuurlijk erg hoog voor Vietnamese omstandigheden *Maar er zijn Vietnamezen die geïnteresseerd zijn in zo'n avontuur in plaats van een Europa / VS-shoppingtour, een trend van de stedelijke middenklasse.

Het is de eerste keer dat ik met onbekende mensen reis, om deel te nemen aan een expeditie en, ja, voor de eerste keer om een ​​andere kant van het land waar ik geboren ben te leren kennen. Ver weg van de luidruchtige grote stad. Zonder elektriciteit, mobiele telefoon en internet. In plaats daarvan: lange jungle-marsen, ontelbare rivierkruisingen, waarbij het water soms tot aan de nek stijgt en constant op en neer gaat. Na de tiende rivierkruising stopte ik met tellen. En om aandacht te schenken aan bloedzuigers. De hitte is ondraaglijk. Elke pauze komt om op adem te komen. Elke slok water is een traktatie van een speciaal soort. Elke vijfde minuut droom ik van de gammele airconditioner in het huis van mijn ouders in Hanoi. We zien de dragers met jaloezie en bewondering terwijl ze moeiteloos en elegant door de bomen dwalen. Of spring van de ene rots naar de andere. In simpele sandalen. En met meer dan 20 kilo op haar rug. Ze zingen. De interacties tussen hen en Watto, de Engelse grondexpert, maakt deel uit van het onofficiële amusementsprogramma van de expeditie. Tussen hem en de dragers is er een vaderlijke relatie en ondeugende trucs maken deel uit van hun dagelijks leven.

Eindelijk lunchpauze. Eerste stop: het dorp Ban Doong, de thuisbasis van de etnische Minderheid Bru-Van Kieu, Het bestaat uit enkele palen gebouwd op palen, omringd door kleine maisvelden. Alleen ouderen en kinderen kunnen worden gezien, jonge bewoners zijn verhuisd naar de volgende grotere stad om te werken. Armoede is duidelijk, maar je voelt niet dat ze hun eenvoudige huis inruilen voor bescheiden comfort. Ja, natuurlijk Jungle leven hard, maar het is gewoon thuis, zegt het dorpshoofd, een kleine magere man. Ondanks de sterke overredingskracht van de lokale overheid keren ze steeds weer terug naar deze plek. thuis is Thuis. Het is tegelijk bewonderenswaardig en verdrietig omdat er, net als in veel andere ontwikkelingslanden, geen duurzame oplossing is voor het combineren van moderniteit en traditie, stad en platteland, jong en oud.

Een briesje komt me tegemoet. Het verdringt mijn humeurige stemming, die me sinds mijn aankomst in Vietnam heeft vergezeld. Ik voelde me bedrogen door dit land en zijn mensen. Ik sliep in een stinkend huis. Ik at gerechten waarin ik een stuk ijzer kauwde ter grootte van een paperclip in mijn mond en grote stofdeeltjes aan de sla plakte. Ik dronk rotte suikerrietdrank. Ik kwam naar het vliegveld en moest me realiseren dat de luchtvaartmaatschappij net mijn vlucht naar één dag had genomen vroeger is misplaatst. Het resultaat: nog een dure vluchtboeking, late aankomst en verloren kostbare tijd. Terug naar hier en nu. Iedereen in het dorp is mager, kinderen lopen blootsvoets door het gebied. De grond is heet en rotsachtig, haar voeten zijn klein en delicaat en ik draag zware wandelschoenen. Mijn problemen, mijn woede, mijn teleurstelling zijn belachelijk. Jij en je medereizigers, je hebt een team van 30 leden om voor je welzijn te zorgen. Twee koks, verdomme, ja, twee koks, reis met je mee, mijn geweten schreeuwt naar mij. Je minimalistische jungle-verblijf is pure luxezegt het beschuldigend. Plots spijt het me dat ik de klantadviseur van de luchtvaartmaatschappij angefaucht heb.

Tha en Watto bellen voor de mars, met tegenzin gaan we weer verder en lopen we richting de helling én, de derde grootste grot ter wereld. "We moeten door deze grot gaan om bij Sơn-Đoòng te komen," legt Watto uit. Hij was er vanaf het begin en kent de route binnenstebuiten. "Tijd voor een beetje afkoelen," kondigt hij aan en springt in het water. Met kleding en schoenen. We volgen zonder aarzeling. Watto heeft het speciale vermogen om ons aan het lachen te maken en na te denken met verhalen en anekdotes over andere groepen. Hij praat over de Saoedische prins, die om een ​​zwembad vroeg. Door bodybuilders die hun fysieke conditie overschatten en werden teruggestuurd. En uit het fotoboekproject over de grot, waarvan de inkomsten worden gebruikt bij de opvoeding van de kinderen uit het gebied.

Met natte kleren en goed humeur bereiken we Hang Én, de zwaluwgrot, in de late namiddag. De eerste nacht zullen we hier doorbrengen en genieten van het zandstrand (van de oude bat-guano) en het rokerige blauwe zwembad (van overgebleven hoogwater). Hang Én ligt vredig voor ons, maar toch binnen In het moessonseizoen toont ze graag haar turbulente kant. Zware stortbuien duiken vervolgens de bergen in en scheuren alles met zich mee en vul de grot, De tour is daarom beperkt tot de maanden februari tot augustus.

Sleepless in helling én, De zwaluwen geven gewoon geen rust. Ik lig klaarwakker in mijn tent en verveling en rusteloosheid brengen me tot de meest absurde gedachten. Plots vraag ik me af of mijn hond Leo zo'n gespannen reis zou overleven (hij heeft nauwelijks problemen met de hitte). En als hij ons goed zou volgen (te veel afleiding, achtervolgt hij graag vogels en ratten). Dit leidt op zijn beurt weer tot de vraag hoeveel Tyrannosaurus Rex in Hang én zou passen als ze niet waren uitgestorven. ** En hoe lukte het de lokale bevolking om zonder gereedschap de steile grotwanden (ongeveer 100 m) te beklimmen om bij de zwaluwen te komen? *** Vragen zonder antwoord, maar met in slaap vallen. Twee uur lang. Om 5:30 wordt iedereen wakker, alsof we precies deze keer samen waren overeengekomen.

We volgen Watto en Tha richting de uitgang van de grot. Ze lieten de dragers naar voren marcheren naar de te grote afmeting van de helling én demonstreren. Twintig minuten zijn voorbij en de mannen zijn nu alleen nog als stippen te zien, en toch zijn we allemaal nog steeds in dezelfde grot. Na tal van rivierkruisingen met sterke stroming staan ​​we weer op een steile helling. We klimmen omhoog. Hoger en hoger. Elke stap is een kleine triomf. Het is modderig en glibberig en elke verkeerde beweging kan een ongeluk veroorzaken. We snakken naar adem en bewegen in grimmig tempo. Op een gegeven moment vertrouw ik mijn voeten niet meer. Iemand vloekt luid. De dragers gieren nog steeds vrolijk en springen rustig en ontspannen tussen de rotsen alsof het een briesje is. Ik ben nog nooit zo jaloers op iemand.

De uitgang van Hang Én

Afscheid van Hang Én

Eindelijk. We staan ​​voor de ingang van Sơn-Đoòng. Oplopende dampen bedekken de opening. Niet spectaculair en relatief klein, geen wonder dat Hồ Khanh er zo lang over deed om het opnieuw te vinden. Hoe spectaculairder het is als we de ene na de andere 80 meter steil naar de pikzwarte diepte klimmen. De wind fluit. Sơn-Đoòng sluimert naar zichzelf. Ik zit stil in een hoek, mijn vingers tastend over de gladde en vochtige rotsen. Druppels water komen van boven en kloppen op mijn helm. Een portier belt. Sơn-Đoòng antwoorden. zij Het voelt alsof we in de holle buik van een hongerige reuzenslang zijn geland. Ik doe mijn koplamp aan en kijk omhoog. Niets dan duisternis, want natuurlijk kan het licht het plafond van de grot niet bereiken.

Langzaam tasten we ons een weg door een surrealistisch landschap dat wordt gekenmerkt door stenen, rotsen en rivieren. Het bleke licht van de lampen onthult gigantische stalagmieten en stalactieten, bizarre rotsformaties, waar we ook kijken. overal Relikwieën van de Past. Zijn we nog steeds op aarde?vraag je jezelf af. De ongerepte en archaïsche schoonheid van de grot is fascinerend. En eng tegelijkertijd. Hoe zou het voelen om een ​​nacht alleen in de buik van dit gigantische natuurwonder door te brengen? Ik verwerp de gedachte onmiddellijk. Te eng. Plotseling wens ik Sơn-Đoòng in het heldere licht te kunnen zien en ik heb er spijt van dat ik erover na heb gedacht, want het zou een langzamere maar zekere dood betekenen. Het zou een misdaad zijn om dit natuurlijke wonder te vernietigen door commercieel massatoerisme. Dit gekke plan er is eigenlijk. Tha vertelt me ​​over het plan van de lokale overheid om een ​​kabelbaan in de grot te laten installeren om meer bezoekers te ontvangen. Hoe vreemd het ook klinkt, Sơn-Đoòng kan alleen zijn schoonheid behouden als het in duisternis blijft.

We steken de rivieren over, baden in Sơn-Đoòng's ijskoude water, klimmen op en neer tot we het eerste sinkhole bereiken, een kolossale holte gecreëerd door instorting. Door dergelijke gaten dringen licht en water de grot binnen en laten een fascinerende ondergrondse habitat voor talloze planten en dieren toe. Je huis is nu van ons voor twee nachten. De naam van de eerste sinkhole is het programma: Pas op voor dinosaurussen. En dus zit ik urenlang alleen in de hoek van onze camping om te genieten van de laatste zonnestralen en me voor te stellen welke dinosaurussen hier konden schuilen. Voor mij: een bedwelmend mooi natuurspektakel. Achter mij: onze suites met een gastronomische keuken. En Watto's gil. Een van de dragers speelde opnieuw grappen en stopte stenen in zijn rugzak. Tijd voor een kleine entertainmentshow. Geen twijfel, het beste hotel ter wereld ligt in het midden van nergens onder de grond.

De zonsondergang is snel, ook de kou. De enige constante is het eeuwige geluid van de rivier. Het lijkt vreemd geruststellend en plotseling begrijp ik waarom Tha veel beter kan slapen in de grot dan thuis. Die nacht val ik als een baby in slaap, sta vrijwillig op om het eerste zonlicht met mijn camera vast te leggen. Tevergeefs. S unn-Đoğng's uniekheid kan niet worden vastgelegd.

De eerste camping in de buik van Sơn Đoòng

Licht van de eerste sinkhole

We kruipen, kruipen en klimmen naar het tweede sinkhole, Tuin van Edam, De duisternis omringt ons en het zonlicht vanuit de sinkhole doet dienst als een vuurtoren. De term tuin is een understatement, regenwoud zou passender zijn. Massieve bomen staan ​​30 meter boven ons. Deze weelderige vegetatie is de thuisbasis van talloze dieren, waaronder insecten, zeldzame vogels zoals de kastanjehalspatrijs en de Kortstaart Scimitar schwatijgers, apen, vleermuizen, fruitvleermuizen en vlinders. En natuurlijk het huis van een onbekend aantal voorheen onontdekte soorten. Sơn-Đoòng is het perfecte voorbeeld van hoe weinig we weten over de (sub) wereld. Ik kijk terug naar de passage waar we vandaan kwamen. Sommige medereizigers zijn nog steeds niet thuis. Mist sijpelt de grot uit en bedekt het zicht op de opening. Een fenomeen veroorzaakt door het samenvallen van koelere lucht in de grot en de hete en vochtige junglelucht. Sơn-Đoòng's eigen mist- en wolkensysteem laat een griezelige atmosfeer achter. We wachten, Watto mompelt iets in zijn draagbare radio en de dragers liggen comfortabel op gevallen boomstammen. Na een half uur komt de rest van de groep uit de nevelen. Blij met haar dikke fotoras.

De vierde en laatste dag breekt en we ruimen op. Opgelucht om deze nacht in bed te kunnen slapen en dit natuurlijke wonder met verdriet te verlaten. De rivier, ons zwembad van gisteren, leidt ons naar de laatste fase. We zitten in simpele zwaardboten, peddelen langzaam door de grot, het licht van mijn koplamp bereikt het plafond niet meer. Vreemde rotsstructuren aan mijn linkerhand, meer eigenaardige rotsstructuren aan mijn rechterkant. Adembenemend in de ware zin van het woord. Iedereen is stil. Het geklets van waterdruppels is luider dan gewoonlijk. Op een gegeven moment bereiken we het eindpunt van de rivier en staat de grootste fysieke uitdaging voor ons: de grote muur van Vietnam, een 90 meter hoge rotsformatie van leemachtige calciet. Ter vergelijking: de Notre-Dame van Parijs is slechts 1 meter kleiner.

Allen bekijken de voorbereiding met een misselijk gevoel, omdat de muur glad en glad is. We volgen de instructies van Tha en Watto, die pedantiek alle veiligheidsmaatregelen controleren. Een verkeerde greep kan fatale gevolgen hebben. Iemand noemt mijn naam. Het is tijd. Ik trek het touw strak, laat mijn lichaam achterover vallen tot het loodrecht op de muur staat en neem de eerste stappen naar boven. Mijn handen zijn rood, mijn knieën knikken, er druppelen zweetdruppels langs mijn slapen. Ik haal diep adem. Beheerd. Althans voor het eerste deel. Het gaat verder, de tweede fase is zelfs slipper en steiler. Nog een meter. En nog een meter. Eindelijk voorbij. We komen allemaal veilig naar boven en slaan elkaar op de schouder. Tijd voor de laatste en welverdiende lunch in de buik van de gigantische slang.

De uitweg uit de onderwereld is allesbehalve eenvoudig. We klimmen langzaam naar beneden, klampen zich vast aan boomstammen of takken, vervloeken de hitte en de rotsen die op gigantische naalden lijken. Ik volg de eerste portier, hij rent snel en zijn tempo stimuleert me. Mijn hoofd zegt nee, mijn lichaam zegt ja. Ik merk mijn waaghalzige stappen en stop nog steeds niet omdat ik wil bijhouden. De slip-up komt niet verrassend en ik val direct op een rots. Bloed kleeft aan zijn gladde oppervlak en mijn linkerarm is gevoelloos. De helm heeft mijn hoofd gered en iedereen ademt. "Verwarmende souvenirs", roept Watto luid en knipoogt naar me. "Denk aan een avontuur dat begint met zweten en eindigt in bloed", zeg ik tegen mezelf en draai me om. De grot is niet langer zichtbaar en ik betreur het niet om Watto te vragen om alleen met Sơn-Đoòng tijd door te brengen. ****

Vaarwel Sơn Đoòng © Vee Rodney

Op een gegeven moment wordt de route platter en gemakkelijker, we rennen sneller en na een paar minuten bereiken we een kleine bocht in de weg. Niet ver weg: een bus met airconditioning. Onze gezichten stralen. We feliciteren elkaar, klappen en onthouden voor de eerste keer hoe we stinken.

De bus brengt ons terug naar de beschaving. Ik zit aan het raam en kijk hoe het oerwoudlandschap langzaam langs me heen trekt. Mijn gevoelens zijn gemengd. Ik ben tegelijkertijd blij en verdrietig. Ik denk erover om Sơn-Đoòng opnieuw te ontmoeten. Met Watto. Met Tha. En met dezelfde dragers en medereizigers.

De zwarte thee met melk en droog ondergoed kan wachten. Ja, precies in die volgorde.

* Het bruto binnenlands product per hoofd van de bevolking is ongeveer $ 2.300 in 2017: https://data.worldbank.org/indicator/NY.GDP.PCAP.CD?locations=VN&name_desc=true

** Een (vereenvoudigd) herberekeningsexperiment: de gemiddelde Tyrannosaurus Rex is ongeveer 14 m lang, 1,6 m breed en 5 m hoog. De afmetingen van Hang Én: 1.600 m (L) x 180 m (W) x 100 m (H). Zo kan er rumtummeln over 257.142 Tyrannosaurus Rex.

*** Ze worden beschouwd als een delicatesse in Vietnam.

**** De reizigers kunnen een korte tijd in de grot verblijven, vergezeld door een portier.