"Omdat dieren de mooiste mensen zijn" – reisbrieven


Zij is waarschijnlijk de enige Thaise vrouw die 'olifantenbroeken' met waardigheid onder buitenlanders kan dragen: Saengduean Lek Chailert, geboren in 1961 in de Khamu-stam in Noord-Thailand, redder van olifanten, buffels, honden, katten en andere behoeftige pelsrobben. Om te zeggen dat ze het Elephant Nature Park 60 kilometer ten noorden van Chiang Mai hebben gesticht, waarvan de oorsprong teruggaat tot het jaar 1998, klinkt te banaal. Wie luistert naar de meervoudige prijswinnaar bekend onder haar bijnaam, Lek, leert van haar intieme connectie met olifanten en andere dieren, haar strijd voor het welzijn van pachyderms, en de verliezen die haar buitengewone toewijding aan de viervoeters met zich meebrengt bracht. "Je moet wel gek zijn om zoiets te doen", hoor ik een bezoeker na een gesprek met Lek, Thai voor 'klein' zeg. Ik ben het ermee eens – en ik wou dat er meer gekke mensen waren over het kaliber van Lek.

(K) een olifantenleven

Op het eerste gezicht lijkt Elephant Nature Park op veel andere olifantenkampen: tientallen bezoekers begraven het stiletto-vormige terras van het open receptiegebouw met zijn restaurant, dompelen in emmers bananen en gesneden watermeloenen en het fruit terug naar de olifant in de verlengde kofferbak duwen – overstemmen alsof met een druk op de knop iedereen iets goeds kan doen. Maar daar eindigt de gemeenschappelijkheid van het park met de meeste van de resterende 133 olifantenkampen in Thailand. Daar eindigt de interactie tussen bezoekers en dieren. Er is geen rit op de rug van een dikhuid, en de viervoetige vrienden in de aangrenzende rivier doen hun eigen baden, wanneer en voor zo lang als ze willen. Geketend in het park was gewoon het idee dat de olifanten worden gedomineerd door geweld en gedwongen worden trucs te doen om hun menselijke gehoor te amuseren.

Het Elephant Nature Park wordt beschouwd als de eerste olifantsopvang in zijn soort in Thailand, dat in 1998 zijn deuren voor het publiek opende onder de Green Tours-organisatie met zijn bijna twee vierkante kilometer groot. Maar pas in 2003 ontving Lek Chailert een genereuze gift van 6,5 miljoen baht van een Texaan – vandaag ongeveer 183.000 euro -, waarna ze haar eigen land verwierf en het olifantenpark in een toevluchtsoord voor gehavende en oude dieren veranderde. De band van Lek met de pachyderms ontstond veel eerder: "Ik was 16 toen ik door de jungle liep en een verschrikkelijk gebrul hoorde. Ik ging en zag een magere olifant die boomstammen moest sjouwen en werd geraakt. Hij keek me in de ogen en schreeuwde alsof hij me wilde vragen "Waarom?". Deze scène liet me nooit los, ik voelde me verantwoordelijk. "Ze besloot toen om te werken, dingen te verkopen, medicijnen te krijgen voor de gehavende olifant met het verdiende geld. Maar ze was niet genoeg voor zijn wonden en ze was steeds meer dieren tegengekomen die dringende hulp nodig hadden.

"Olifanten zijn het symbool van Thailand, maar we behandelen ze als slaven", zegt Lek. "Ik redde mijn allereerste olifant in 1992 – Mae Perm was haar naam. Er werd me verteld dat ze 90 jaar oud was, maar dat kan niet, omdat ze nog 17 jaar met me leefde. "70% van de 84 olifanten in het natuurpark zijn oud, meer dan 80% is geestelijk ziek, sommige zijn blind, anderen hinderden – een record van tientallen jaren werk in het kappen van gedwongen olifanten in gevangenschap tot 1989. Toen het verbod op deze praktijk ontstond, werden veel olifanten werkloos gemaakt en werkten ze in de jaren negentig in het toerisme: op straat smeken, trucs uitvoeren, door de jungle rijden en samen baden. Om goed te kunnen spelen, werden de dieren bruut gedomesticeerd, met behulp van het proces genaamd 'phajaan', waardoor de wilde geest van de olifanten werd verbroken. Hoewel de Thaise regering haar eerste wet tegen dierenmishandeling in 2014 heeft aangenomen, is olifantrijden nog steeds toegestaan ​​en wordt nog steeds aangeboden door veel kampen. Het is alleen aan de toeristen om te beslissen tegen dit "plezier" dat de dieren alleen maar verdragen als gevolg van brute domesticatie.

Van regen tot paradijs: elk dier seen dienaar

Veel van de geredde olifanten kochten Lek van andere verkopers – vooral de oudste en de zwakste. "We hebben maar vijf mannelijke dieren, omdat de kampen meestal de mannetjes willen houden, en nu zijn er ook zes baby's." Een olifant kost ongeveer 500.000 baht – meer dan 14.000 euro – een stier kan zelfs oplopen tot een miljoen baht – 28.000 Euro – kosten. Dit geldt ook voor gehandicapte dieren. Er is bijvoorbeeld de ongeveer 50-jarige, blinde olifantenkoe Jokia wiens naam 'Eye of Heaven' betekent. Ze werd in 1999 gered van de houthandel, nadat ze tijdens het slepen last had gehad van onheil en onmiddellijk werd gedwongen door te werken. Ze leed aan een trauma, weigerde te werken en werd verblind door haar eigenaars. Vandaag kauwt Jokia gelukkig op lange grassprieten, samen met haar beste vriend Sri Prae – haar vrienden kiezen zelf de olifanten in het park en mogen samen blijven. Sri Prae werkte ook in houtkap en heeft een kreupele voet terwijl ze op een landmijn op de Thais-Birmese grens stapte.

Om ervoor te zorgen dat de dieren niets missen, heeft elke olifant zijn eigen mahout – die het dier volgt naar waar het naartoe wil en ervoor zorgt dat bezoekers het dier alleen naderen wat het wenst. De training van de vaak jonge mahouts omvat ook het leren over het behoud van olifanten. Hun dagelijkse routine begint om 07.30 uur en eindigt om 16.30 uur, waarbij de mahout zijn eten klaarmaakt voor zijn beest en hem ziet knabbelen en baden, waarna het de beurt aan de nachtwaker is. Het heeft ook veel te doen, want olifanten slapen slechts vier uur. De mahout van de grootste olifantenkoe in het park, Mae Sri Nuan, heeft zijn liefde voor het dier dat hij verzorgt, zelfs op de bovenarm, getatoeëerd – in de vorm van een olifantenbeeld en de naam van zijn protégé. "Mae Sri Nuan is blind in het linkeroog, waarschijnlijk als gevolg van een katapultball", zegt de 26-jarige Gorlae. Hij komt uit Myanmar en heeft acht jaar in het olifantenpark gewerkt, net als zijn oudere broer, van wie hij de baan heeft geleerd. "Een olifant eet ongeveer 200 tot 300 kilo per dag, 10% van zijn lichaamsgewicht." Ze konden al vier kilometer verderop horen.

Mae Sri Nuan klopt gelukkig met zijn oren. "Dat betekent dat ze gelukkig is, vooral als ze eet," lacht Tommy, een van de ongeveer 50 vloeiende Engelssprekende gidsen die bezoekers over de uitgestrekte gronden leiden. En hij onthult een ander olifantsgeheim: de schoonheid van een olifant is altijd aan zijn staart gebonden. In feite is de staart van een olifant niet zoals de andere, sommige dieren vertonen zelfs een elegante, squishy staart. Baden wordt twee of drie keer per dag aangekondigd, en dat kan een tijdje duren – vooral wanneer de kleintjes niet genoeg krijgen van gek rond te lopen en zich in de modderige rivier achter de rug van volwassen olifanten te werpen.

Handen af

"Ik heb al 38 andere kampen geholpen om een ​​opvangkamp te worden van een normaal olifantenkamp met de gebruikelijke attracties", zegt Lek. De meesten overwogen hun aanpak schadelijk voor het bedrijfsleven, vaak beledigd en zelfs bedreigd. "Ik ben geen vriend van het gezegde 'Ik hou van olifanten, maar ik haat mensen', dat is onzin. Het kan me niet schelen hoeveel ik wordt aangevallen, ik ben optimistisch dat nog veel meer kampen een kijkje zullen nemen, en dan ben ik er voor hen. "Zelfs in het olifantenkamp van haar eigen familie, bereden op de dieren, en zij was machteloos tegen het – zij hebben hen van het gezin verbannen en ze gek noemen. Een omstandigheid waar Lek naar uitziet met de sereniteit van een boeddhistische monnik: "Ik sta boven al de haat, ik wil mijn energie niet vernietigen. Al mijn dieren houden van me, knuffelen me, kus me, dat is genoeg voor mij. Ik heb geen kinderen, mijn dieren zijn mijn kinderen. '

Dat ze niet overdrijft, wordt duidelijk als ze ons een stuk land laat zien weg van het hoofdreservaat, waar een nieuw project uiterlijk vanaf oktober 2019 zal openen: het hands-off project. Op een groot gebied zal er een kudde van 20 olifantenkoeien leven, zonder interactie met bezoekers, zelfs niet om te voeden. Deze bijzonder getraumatiseerde dieren zijn alleen vanaf een veilige hoogte te zien, vanaf een tocht op hoge palen. De dieren zijn al op de site en zodra ze Lek's stem horen, komen ze nieuwsgierig aan het graven. Begroet ze met enthousiasme voor het ontvangen van een lang verloren vriend of familielid, beschermend hun slurf vast te pakken, en wanneer olifanten kunnen lachen, schijnen de dieren in Leks Gengenwart over beide olifantenoren. Helemaal modderig, het verschijnt onder de stammen – wat verklaart waarom ze in de felle zon een regenjas draagt.

Lek kan zich echter niet voorstellen dat de jongere dieren ontgroeien: "De habitat voor olifanten in het wild is klein geworden en veel olifanten worden door mensen gedood. Het wordt steeds moeilijker voor haar om water te vinden in haar natuurlijke habitat – de wildernis is niet langer een gelukkig huis voor haar. "Daarom komt ze in de plaats altijd met nieuwe projecten voor haar aanklacht. Ze krijgen geen financiering van de overheid, slechts af en toe verzorgd door een dierenarts, maar verkopen producten zoals koffie en rijst, en 10% komt binnen via donaties en vrijwilligers. Hulp die dringend nodig is, want in het park leven niet alleen 84 olifanten, maar in totaal ongeveer 2.500 dieren, waaronder buffels, honden en katten, die Lek ook een nieuw thuis heeft gegeven.

"In 2011 begon ik met het opnemen van meer dieren nadat er een slechte overstroming was in Bangkok en veel dieren leed eraan." De 600 dakloze honden en 400 katten verhuisden naar de olifanten, en tussen hen liepen waterbuffels rond, vaak gered uit het slachthuis , Er zijn ook meer dan 100 apen en konijnen uit cosmetische laboratoria en paarden die niet meer geschikt waren voor wedstrijden. Als kattenliefhebber voel ik me aangetrokken tot het zogenaamde kattenrijk, waar honderden katten in hun bedje stoeien of koelen terwijl olifanten langslopen. Ja, ik wil hier ook graag een kat zijn. Of olifant.

hopen

"Ik kijk uit naar de ontwikkeling van dierenrechten in Thailand", zegt Lek. "Vijftien jaar geleden lachten de meeste mensen me nog steeds uit, door te zeggen dat niemand mijn kamp zou bezoeken als ik geen attracties zou aanbieden. Ondertussen veranderen veel toeristen van gedachten – het is aan hen om mijn aanpak en de dieren te respecteren en het hands-off idee te ondersteunen. "Toeristen moeten niet vergeten dat schattige babyolifanten altijd opdagen zonder moeders – die vaak misbruiken als schuwers zou doen. "Baby's moeten vier jaar bij hun moeder blijven, maar vaak worden ze kort na de geboorte van hen afgenomen." Mindfulness is van bezoekers vereist. "Ze moeten begrijpen dat dieren geen deel uitmaken van hun entertainment." Maar niet alleen van toeristen, Lek wil een heroverweging, maar ook van de Thaise overheid: "Ik vecht voor een wet die de arbeidstijd voor oude olifanten beperkt en zij op Met pensioen gaan kan met pensioen gaan dat de dieren niet langer in boeien hoeven te leven, dat ze vrij mogen zwemmen. Op het einde beleef je opnieuw een olifantenleven. '

Tegenover het restaurant, zijn er verschillende bomen in het oog, omgeven door bloemen en omheind. "Dit zijn gedenkplaatsen voor overleden olifanten. Het kan me niet schelen hoe oud een olifant is en hoe lang hij bij ons blijft – ik wil dat hij opnieuw de vrijheid proeft voordat hij sterft. Het leven is kort en ik heb maar één kans om iets te doen voor de dieren. "Leks blik dwaalt over de graven en vertelt over de ceremonies die gehouden worden voor elke slapende olifant. Ze zegt echter niet veel over haar onderscheidingen: de 'Ford Foundation Hero of the Planet'-prijs die ze in 2001 ontving, of dat ze in 2005 werd geëerd door TIME Magazine als een van de' Heroes of Asia '. Zelfs niet dat ze in 2010 werd voorgedragen door Hillary Clinton als een van de 'Women Heroes of Global Conservation'. Of dat de Franse president Macron hen heeft uitgenodigd om deel te nemen aan de VN Global Conservation Summit in New York in 2017. Lek staat in haar modderige regenjas voor het brede gebied, waar gefolterde olifanten niet langer over de tong hoeven te huilen – zoals olifanten dat doen – maar genieten van de grootste vrijheid die een decennialange gevangen en misbruikte olifant kan verduren. En glimlachend zegt ze: "Ik vind dieren de mooiste mensen."

Elephant Nature Park: entree voor een dag 2.500 Baht, ongeveer 70 Euro, inclusief gids en vegetarisch lunchbuffet

Deze reis werd ondersteund door Intrepid Travel: Intrepid Travel staat voor avontuur en avontuurlijke reizen met ontmoetingen met de lokale bevolking, landspecifieke accommodatie en gedeeltelijk openbaar vervoer volgens het motto 'real life experience'. De filosofie van Intrepid Travel is om reizen aan te bieden zonder ecologische voetafdrukken na te laten, terwijl mensen in de gastlanden worden gerespecteerd en hun economieën worden bevorderd.

Reis naar Thailand met Thai Airways van Frankfurt naar Bangkok en van daar naar Chiang Mai